女科学家:吉尔·塔特,SETI,以及我们对外星生命的探索

女科学家:吉尔·塔特,SETI,以及我们对外星生命的探索
2019年08月22日 02:04 新浪网 作者 天文在线

标志着《联系:吉尔•塔特与寻找地外智慧》的出版,这本书探讨了吉尔•塔特博士的个人生活,包括她在20世纪60年代作为一名女工程师和天文学家的经历,以及她为推动科学和技术发展(和资金)所做出的努力,这些都用于寻找外星智慧(更为人所知的SETI)—一个超越我们自己的智慧文明。

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我有幸与科学作家萨拉·斯科尔斯(Sarah Scoles)交谈,她的作品曾发表在《科学美国人》(Scientific American)、《发现》(Discover)、《新科学家》(New Scientist)、《连线》(Wired)和《华盛顿邮报》(the Washington Post)等杂志上。萨拉,谢谢你的交流!

首先,我为认识萨拉已经有10年而感到自豪。我们的友谊始于波多黎各阿雷西博天文台的丛林中,这是美国宇航局的第一个主要SETI项目。1992年的高分辨率微波调查就是在这个地方开始的。国会在一年后取消了这个项目,但幸运的是,这并没有阻止我们友谊的继续。

我们还在西弗吉尼亚州见过面,当时我正在萨拉工作的140英尺高的格林班克望远镜(Green Bank Telescope)里做实验,她在书中把这架望远镜描述为“外部是海军,内部是蒸汽朋克”。由于天文学家们经常缺乏资金,她让我和她一起住在她的农舍里,她的农舍恰好是弗兰克·德雷克(Frank Drake)的“前单身公寓”(她这样称呼它)。德雷克在1960年将射电望远镜对准了与我们太阳相似的两颗恒星,这是现代SETI计划的第一步。他还创造了德雷克方程,德雷克方程与其说是一个精确的方程,不如说是一种尝试,它将地球人为探测到外星信息而必须克服的种种困难分解成若干部分。

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所以让我们谈谈《联系》……

EE:你觉得吉尔·塔特最鼓舞人心的地方是哪里?是什么让你在所有人中选择了她?

SS:首先,在吉尔•塔特开始她的职业生涯时在天文学领域还没有如此多的女科学家,她面临着很多障碍,比如奖学金只颁发给男性,还有因为不被允许进入康奈尔大学男生区,她不得不自己做所有的作业。尽管困难重重,但她还是坚持了下来。那以后的几年里,她一直致力于让参与天文学和科学研究的女性有更多话语权。

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当然还有她的科学研究。她一生都在思考这个问题,‘宇宙中只有我们吗?“这是一件非常大胆的事情,因为我们完全可以独自一人,否则我们可能永远也不会发现自己是不是独特的。但我认为这是一个非常基本的、非常人性化的问题。我第一次看到它是在我看电影《接触》的时候,这部电影的主角是基于塔特的。那部电影——还有角色——教会了我什么是射电天文学,而SETI是人们正在做的一个真正的科学项目,这一切都是由一个有能力的女性主导的。这真的激励了年轻的我,我想知道她和SETI在现实生活中是什么样子的,而不仅仅是在虚构的电影或书中。

EE:我想这些原因也是有关联的。吉尔·塔特并不害怕成为科学课上为数不多的女性之一,所以她也不害怕问一些可能没有答案的难题,比如“宇宙中只有我们吗?”

SS:是的,我想也许一旦你学会成为一个局外人,就不那么难以成为另一种角色并继续前进。

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EE:在这本书中,你用一种非常贴切的方式解释了SETI多年来用来寻找地球以外智慧文明的技术和望远镜。你还讨论了SETI的50年是多么的短,从宇宙和统计学上的角度来说,我们可能要等1000年才能有所发现。但是,我们的探索是否被找寻相似文明所阻碍?我们的自尊心,或者更糟的是,缺乏想象力阻碍了我们的发展?

SS:虽然我完全同意“地球学家”这个词,但我认为如果外星人生活在我们这样的星球上,他们的交流方式将和我们一样。宇宙很大,也很奇怪。科学家们经常发现令人惊讶的事情,打破我们认为的真实“规则”。外星人的生活方式和他们的交流方式可能是他们的生物学、说话方式或栖息地方面的一种。但是,我也认为,如果人类要进行SETI,我们必须从某个地方开始。

我们在宇宙中只有一个生命的例子,它就在这个星球上,有人类、大象、河马以及其他一切。我们也只知道几种跨越数千或数百万光年的通信方式。所以对我来说,从我们所知道的开始,然后随着我们对宇宙甚至地球上的生命了解的越来越多,对所有这些进行扩展是有意义的。我想借用吉尔经常说的一句话:“我们保留变得更聪明的权利。”我认为这是一个很好的思考方法。

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EE:你详述了几个例子,比如当存在信号有希望可能是来自外太空时,却发现我们再次只发现了我们自己的证据。但在很大程度上,你所描述的SETI的起起落落主要与资金有关。在书的开头,吉尔塔特将SETI的重要性与理解我们自己的起源故事的重要性联系起来。然而,你后来描述了当要削减国会对SETI的支持时,西尔维奥·康特代表的质询“我们能承受好奇心吗?”。您认为,在SETI中,波动的利息和融资背后的主要驱动因素是什么?

SS:我认为SETI在其短暂的历史中面临如此多的政治和财政反对的原因是它没有一个明确的回报。是否有外星生命,我们都可以有自己的理解。但是没有人真的知道是否有其他任何人,如果有没有人确切知道该如何找到他们,也没有人知道会需要多长时间。与此同时,在地球上,有战争、种族主义、贫困和种族灭绝、摇摇欲坠的基础设施、民主的侵蚀。世界上有诸如此类的很多问题,SETI并不一定能帮助解决这些问题。

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但是我认为人类的好奇心和对时间尺度的思考比起SETI所要求的资金是有价值的。因此,以政治家或资助者可能喜欢的方式寻找外星人并不一定具有立即的价值,但我认为,试图回答这些真正重大的问题是有价值的。生命是如何来到这里的?我们是唯一的吗?我们花了很多时间思考非常现实的事情,做所有日常的事情,比如去上班,做晚饭,和孩子们一起玩,担心这个世界。所以我不认为我们应该用SETI作为不担心世界的借口。我认为这个世界值得担忧。

但这是一个很好的视角。我把它想象成一次背包旅行或者一次荒野之旅,在那里大自然的奇迹会将你包围。你仍然需要回去工作,但是当你回去的时候,你的大脑处于重置点,我认为SETI可以为人类做到这一点。你仍然需要回去工作,但是当你回去的时候,你的大脑处于另外的角度,我认为SETI可以为人类做到这一点。

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EE:SETI现在处于什么位置?谁是它最大的资助者?它仍然主要是由射电天文学家和工程师们所热爱的工作吗?

SS:我认为与过去相比,SETI现在具有非常好的发展前景。SETI研究所的艾伦望远镜阵列位于非常遥远的加州北部,目前正在进行升级,升级主要由Qualcom公司的富兰克林·安东尼奥资助。所以现在它应该能够检测到来自外星人的微弱信息。

一个叫尤里·米尔纳的富人启动了一个全新的SETI项目叫做"突破聆听",主要使用的是你刚才提到的格林班克望远镜。除了这些正在进行的项目,科学家们还在过去几年里发现了太阳系外的数千颗系外行星。所以SETI的科学家们可以以一种非常现实和实用的方式,瞄准那些或其他邻近的太阳系,它们看起来像是适合生命生存的好地方,而这在他们了解其他行星之前是不可能的。所以,总的来说,我认为搜寻地外文明计划正在取得进展。

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EE:我很想好奇SETI在他们的搜索中可能会发现什么。非常感谢你的分析!请支持萨拉的书《联系:吉尔·塔特和亚马逊上的外星智能搜索》,我想用下面这段话作为结尾。这段话是萨拉·斯科尔斯在开始《联系》时引用的,这段话出自她的主人公吉尔·塔特:

“我不指望外星人能拯救地球,也不指望他们告诉我们如何解决我们的问题。但是,这种文明的存在本身就应该激励我们找出解决我们自己问题的方法。它的作用是使地球人之间的会发生战争流血的差异变得微不足道。”

参考资料

1.WJ百科全书

2.天文学名词

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