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竞争对手称马斯克的卫星互联网项目风险太大

竞争对手称马斯克的卫星互联网项目风险太大
2021年04月21日 12:57 新浪网 作者 嗷嗷财经

  作者:博扬·潘切夫斯基(Bojan Pancevski)2021年4月21日11:35 CST 更新

  马斯克(Elon Musk)的互联网卫星项目意外催生了一个由竞争者、监管机构和专家组成的联盟,他们称马斯克正建立一项威胁到太空安全和环境的近乎垄断的业务。

  马斯克旗下公司Space Exploration Technologies Corp. (简称SpaceX)拥有的Starlink项目获得授权将约12,000颗卫星送入轨道,为地球的每个角落提供超高速互联网服务。该公司已寻求为另外30,000颗卫星申请许可。

  现在,Viasat Inc.、OneWeb Global Ltd.、休斯网络系统(Hughes Network Systems)和波音公司(Boeing Co., BA)等对手正在向美国和欧洲的监管机构质疑Starlink的太空竞赛。一些公司抱怨称,马斯克的卫星阻挡了他们设备的信号,并危及他们的卫星本身。

  马斯克的项目仍处于测试阶段,但已给行业带来了颠覆性影响,甚至促使欧盟试图开发一个与之竞争的天基互联网项目,该项目将于今年年底公布。

  批评人士的主要观点是,马斯克“先发射、后升级”的原则将速度置于质量之上,在已经拥挤的地球卫星轨道上堆满了发射后可能需要修复的卫星。此类原则已使马斯克旗下的电动汽车公司特斯拉(Tesla Inc., TSLA)成为行业先锋。

  竞争对手OneWeb的政府事务主管Chris McLaughlin表示:“SpaceX采取了激进的太空战略。” McLaughlin说:“我们的每一颗卫星都像福特福克斯汽车一样,经过同样的流程,接受测试,然后运行;而Starlink卫星就像特斯拉汽车,先发射,然后不得不进行升级和修复,甚至需要完全更换。”

  SpaceX没有回复置评请求。

  图为亚利桑那州一台望远镜观察到的一个星系小组的图象。图中对角线是来自25个Starlink卫星的反射光的轨迹。

  图片来源:VICTORIA GIRGIS/LOWELL OBSERVATORY

  SpaceX在2019年表示,第一批Starlink卫星中约有5%发生故障。这些出故障的卫星只能任其逐渐落回地球并在这一过程中熔解。2020年11月,哈佛-史密森天体物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)的天体物理学家Jonathan McDowell计算出Starlink卫星的故障率接近3%。McDowell表示,自那以来,Starlink卫星的设计已经大幅改进,目前故障率低于1%,并有望进一步改进。

  McDowell称,即使不断改进,考虑到Starlink将运营如此多的卫星,就算故障率很低,也意味着对轨道安全的威胁相对较大,因为有可能发生碰撞。他表示:“他们显然一直在不断改进......但这是一件具有挑战性的事情,目前还不清楚他们是否能够管理好最终形成的卫星群。”

  Starlink在近地轨道上运营着1,300多个航天器,并且每个月都增加约120个。这些航天器的数量有望超过自20世纪50年代以来发射的约9,000颗的卫星总数。

  轨道空间是有限的,由于目前缺乏总体性管理规定,各公司可以按照先到先得的原则放置卫星。而马斯克有望占据轨道上的大部分空余位置,这主要是因为,与竞争对手不同,他拥有自己的火箭。

  未来几天,美国联邦通讯委员会(Federal Communications Commission,简称FCC)将批准SpaceX修改许可证的请求,并允许更多卫星在距离地面约550千米的更低轨道上运行。如果这一请求获得批准,竞争者将不得不绕开SpaceX的卫星群放置自己的航天器。

  其他运营太空业务的公司已提请FCC对SpaceX施加限制条件,包括将其卫星群故障率降低到千分之一,以及提高防碰撞能力,同时确保它们不会阻碍在其上方绕轨道运行的其他航天器的传输。

  “应当减少卫星数量、提升它们的能力,”Viasat创始人和执行董事长Mark Dankberg说。

  针对Dankberg之前认为SpaceX对轨道交通构成危险的警告,马斯克发推文称:“更像是Starlink项目对Viasat的利润‘构成危险’。”

  波音公司发言人表示,“要在未来实现安全和可持续发展的轨道环境,关键是实现全球一致的标准,并确保竞争性的环境。”波音公司也在向FCC提出对Starlink项目的质疑。

  在Starlink运行的太空领域,卫星以每小时18,000英里的速度绕地球运行。一旦发生碰撞,就可能散布高速碎片,或导致该轨道多年无法使用。

  竞争对手表示,Starlink卫星的机动性较低,这意味着在出现碰撞威胁的情况下,其他公司的航天器不得不有所动作。

  据OneWeb和美国太空司令部(U.S. Space Command)的说法,Starlink卫星在过去两年内曾经有两次与其他航天器的距离近到令人心惊的程度,其中一次是在4月2日,当时Starlink的一颗卫星促使OneWeb运行的另一颗卫星作出闪避动作。OneWeb由印度企业集团Bharti Global和英国政府控制。

  马斯克的卫星配备了一个由人工智能驱动的自动防撞系统。但据竞争对手OneWeb的McLaughlin称,就在本月,一颗Starlink卫星距离OneWeb的卫星只有不到190英尺(约58米)时,该自动防撞系统不得不关闭。

  图为一个搭载36枚OneWeb卫星的火箭助推器。拍摄于12月15号,俄罗斯。

  图片来源:YURI SMITYUK/TASS/ZUMA PRESS

  McLaughlin称,接到OneWeb的联络后,Starlink的工程师表示,他们无法采取任何举动来避免碰撞,并关闭了防撞系统,以便让OneWeb可以在不受干扰的情况下引导其卫星绕开那颗Starlink卫星。

  Starlink尚未披露有关其人工智能防撞系统的细节。天体物理学家McDowell表示,在仍然不清楚Starlink防撞系统使用什么数据运行的情况下,很难指望这类系统发挥作用。

  据负责欧盟卫星运行的欧洲航天局(European Space Agency)称,在2019年底曾发生过一起类似事件,一颗Starlink卫星与一颗欧盟气象卫星差点相撞。欧洲航天局表示,该局只能通过电子邮件与Starlink联系,而后者告知航天局,他们不会采取任何行动,因此欧盟的工程师不得不进行了避免碰撞操作。

  SpaceX未回复就这两起事件置评的要求。

  在低地轨道上运行的宽带卫星群越来越多。亚马逊公司(Amazon.com Inc., AMZN)的Project Kuiper计划发射3,200颗卫星,英国的OneWeb有约700颗卫星,加拿大的Telesat约有300颗。俄罗斯和中国正在打造自己的卫星群,规模可能非常庞大。

  一位欧盟官员表示,建立一个可向地球进行宽带互联网传输的卫星群是欧盟的一个重要战略任务。预计欧盟将在今年年底前公布一份公私合作的方案,以打造出价值约60亿欧元(合71.9亿美元)的宽带卫星群。

  航空安全专家表示,这么多的项目意味着需要加强监管,以避免发生潜在的灾难事故。

  得州大学奥斯汀分校(University of Texas at Austin)的航空航天工程与工程力学系副教授Moriba Jah表示:“本质而言这就是一场竞赛,大家都试图把尽可能多的卫星送上天,占据轨道空间。”他说道:“马斯克的做法是合法的......但合法不一定就是安全的或可持续的。”

  尽管如此,大多数政府还是乐见卫星传输宽带网络的兴起,认为这种方案比在地球上建设宽带网络成本更低、也更快捷。在欧洲最大的经济体德国,领先的通信提供商德国电信(Deutsche Telekom)最近表示有意与Starlink合作。

  德国电信首席执行官Timotheus Höttges在1月份表示:“我非常欣赏马斯克和他的想法。”

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