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如果木卫二存在液态海洋,那么它能孕育出地外生命吗?

如果木卫二存在液态海洋,那么它能孕育出地外生命吗?
2020年08月06日 11:00 新浪网 作者 科学宇宙探索者

  虽然海王星和天王星在级别上比木卫二高一等,但是木卫二被发现的时间要比这两颗行星早三百多年。根据历史记载,意大利天文学家伽利略早在十七世纪初就利用天文望远镜观测到木卫二的存在。如今已经过去了四百多年,人类依然对这颗卫星抱有期待,只因有不少研究推断这颗卫星的表面冰层下可能蕴藏着一个巨大的海洋。

  

  前段时间,根据国外媒体的报道,NASA公布了关于木卫二最新的研究报告。在报告中一位名为莫赫特·达斯瓦尼的研究人员表示木卫二地下可能存在液态海洋,而且环境条件超出大多数人的想象。以地球生命为参考,地球生命诞生于海洋,至今依然有大量生命在依靠海洋生活,那么如果木卫二地下存在海洋,那里真的有可能孕育出生命吗?

  

  首先我们需要弄清楚,NASA的研究人员是如何提出该观点的。在此之前,许多关于木卫二的研究都倾向于表明木卫二地下存在海洋,而NASA在这次研究中针对木卫二地表的冰裂缝入手,发现了一些新的细节问题。他们的研究人员发现,木卫二的地质结构中存在明显的密度差异分层,即地表结构的密度要比地下结构要小一些。

  

  众所周知,冰是水的固态,它的密度要比水小一些。而木卫二的地表几乎被冰所覆盖,因此研究人员自然而然地将冰层下的结构与液态水联系起来。但他们很快从该初步推断中发现问题,冰转化成水需要热量,而木卫二的内部活动已经停止,哪里来的热量导致冰层下形成液态海洋呢?

  

  如果该液态海洋是在木卫二内部冷却之后形成的,那这个问题确实无解。因此另一种解释的可能性更大一些,即液态海洋是在木卫二冷却前就形成的。研究人员很快又发现了问题,如果是这种解释的话,那么木卫二冷却后冰下的液态海洋失去了热量的维持,也会在温度降低的情况下逐渐变回固态。

  

  因此要证明木卫二地下存在液态海洋,就要找出能够维持海洋形态的因素。对此NASA的研究团队也给出了两种解释,其一是木卫二与周围的卫星、行星相互之间存在引力作用,这股综合的引力使得地下液态海洋不会变回固态。其二,木卫二内部虽然已经冷却,但是还可能存在放射性元素衰变的情况。

  

  而放射性元素衰变会产生热量,正是这股热量维持液态海洋的存在。相比起木卫二的液态海洋是如何维持的,公众更关心的可能是那里是否存在生命?或者说那里是否适合生命生存。目前这个问题只能进行联想、分析和推断,在人类正式派遣探测器前往木卫二探测之前,都不会有确定理论。好在去年NASA就公布了未来的木卫二探测计划,让我们拭目以待吧。

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